Le mois le plus froid

GROENLAND

Mars 2011

Copenhague, Danemark

Il semble que les plus grandes aventures de ma vie aient toujours commencé dans une grande ville. Je venais d'avoir 23 ans et je souhaitais accumuler le plus d'expériences possibles en glaciologie. Après avoir passé quelques semaines en Haute-Savoie et au Svalbard en ce début 2011, j'étais prête pour de plus amples aventures polaires. Je retrouvais Sam Doyle, mon coéquipier dans l'Himalaya, le Dr Alun Hubbard, mon coordinateur MSc à l'université d'Aberystwyth. Avec eux, deux nouveaux collègues de Suède, le professeur Rickard Pettersson et sa doctorante Katrin Lindback. Ensemble, nous prévoyons de passer 3 ou 4 semaines sur la calotte glaciaire du Groenland, sur un glacier appelé Russel Glacier Catchment, juste au-dessus de 1000 m d'altitude. Air Greenland nous a emmenés à Kangerlussuaq sur la côte ouest de l'île, véritable plaque tournante de l'Arctique située à la tête d'un "grand fjord" du même nom.

Nous y avons passé quelques jours à trier la nourriture, l'équipement, à préparer nos panneaux solaires et nos outils de recherche. J'ai envahit le petit atelier de KISS, Kangerlussaq International Science Support, forant, coupant, soudant et coupant ma main à maintes reprises en essayant d'être rapide. Sam me donnait des listes de choses à faire tous les jours, y compris ma mission préférée "va te promener";)

Pendant notre séjour à KISS, nous sommes tombés sur deux skieurs qui avaient les deux mains enroulées dans des pansements comme des boxeurs. Ils venaient d'être évacués de la calotte, au milieu de leur traversée Est-Ouest. Une soudaine baisse de température les a rattrapés au pire moment, gelant les nombreuses paires de gants qu'ils avaient et bien sur leurs doigts ... Nous avons passé le reste de la journée acheter chaque paire de gants que nous pouvions trouver en ville, profondément effrayés par ce qui nous attend. C'était ma première grande expédition polaire, et je n'étais pas complètement prête pour les semaines à venir.

Il nous a fallu trois vols en twin otter pour amener toute l'équipe et notre équipement sur la glace. Le principal problème était d'installer une motoneige dans l'avion, ce qui nécessite une thèse en tétris. Le jour J était enfin arrivé, time for the ice!

À LA GLACE

Le vol était incroyable. La calotte glaciaire avait l'air beaucoup plus hétérogène que je ne l'avais imaginé. Il y avait des champs de crevasses géants, des collines, des creux, la première calotte glaciaire que j'ai jamais vue et sur laquelle j'ai pu travailler.

"Bienvenue en enfer", a déclaré Sam dès que nous avons atterri. Et en effet, ça l'était. Au moins pendant la première semaine. Nous avons commencé notre expédition au milieu d'une "anomalie froid". Pendant que d'autres instituts polaires retiraient leurs chercheurs de la glace, nous installions notre petit camp. Pendant les premiers jours, nous avons dû creuser, creuser creuser creuser. Je dis toujours que les glaciologues sont avant tout des docteurs pelletage de neige, et ce n'était pas une exception. Nous revenions sur un site qu'Alun Hubbard et son équipe utilisaient depuis quelques années, dans la zone d'accumulation de la calotte glaciaire. L'accumulation = chutes de neige, et en effet les caisses, les tentes, l'overcraft des années précédentes étaient enfouis profondément dans la neige. C'était la stratégie parfaite pour nous tenir chaud, parfois creuser n'est pas si mal que ça! Nous avons été particulièrement heureux lorsque nous avons trouvé le stock d'alcool et les barres de chocolat.

Dans la petite tente que je partageais avec Katrin, nous avions placé un mini thermomètre juste au dessus de nos têtes. Lorsque j'étais allongée dans mon sac de couchage, j'avais les yeux rivés sur thermomètre, franchissant le seuil de -35 ° c, puis -40 ° c et finalement -44 ° c. A l'intérieur de la tente! Quand j'ai dit que je n'étais pas préparée, c'était principalement parce que mon équipement pouvait survivre à -20 ° c au plus bas, pas à -44 ° c. Nous avons tous tellement lutté avec ces températures. Notre équipement se cassait, nos corps souffraient, chaque jour était une bataille contre le froid.

Et au milieu de cette vague de froid, nous avons dû faire de la science! Notre expédition faisait partie du Greenland Analogue Project, notre mission était de nous concentrer sur l'hydrologie de la calotte glaciaire. Pour cela, 4 objectifs principaux:

- l'entretien des stations météorologiques existantes

- installer des GPS

- enterrement des sismomètres

- faire beaucoup de radar et espérer détecter certains lacs sous-glaciaires

La vague de froid a eu un impact profond sur notre travail. Une expédition polaire est toujours une course contre la montre, et en effet, passer des jours et des nuits à réparer notre équipement cassé n'était pas idéal. Lorsque le temps s'est un peu amélioré, nous avons décidé de concentrer tous nos efforts sur le radar, avec une équipe travaillant 12 H pendant la "nuit" et la deuxième équipe travaillant pendant le "jour". A ce moment dans l'expédition, nous n'étions plus que 4 scientifiques, ma colocataire Katrin a dû partir avec le vol de ravitaillement. J'ai fait pression pour faire partie de l'équipe de jour avec Rickard et j'ai fini par gagner :)

Faire du radar au Groenland consistait à tirer une ligne de 200 m de câbles à fibres optiques avec une motoneige à 5 à 10 km / h. Une personne devait bien sûr conduire le scooter, et l'autre était en charge de l'ordinateur, assis(e) sur un petit traîneau à 100 m derrière la motoneige. C'était de loin la position la plus froide, sans aucun moyen de rester au chaud ou de s'abriter. C'est alors que j'ai développé de nombreuses façons pour m'empecher de tomber en hypothermie sur ce minuscule tabouret, telles que boxer dans l'air, de faire des squats et de rêver de jours plus chauds.

Le radar est également le meilleur moyen de se faire une idée du terrain, d'observer, de détecter de minuscules changements de pente, de texture et de densité de la glace et de la neige. Plus d'une fois, nous nous sommes retrouvés au milieu de champs de crevasses gigantesques et terrifiantes qui nécessitaient une conduite délicate pour sortir de là au plus vite tout en collectant d'excellentes données. Sam m'a également emmené sur des missions plus courtes pour réparer les stations météorologiques, installer les GPS, les sismomètres ou trouver des super moulins loin du camp. Cette expédition était vraiment un baptême du feu pour moi, j'ai appris certaines des leçons les plus importantes de ma vie.

DERNIERS JOURS SUR LA GLACE

À ce stade, après plus de 3 semaines sur la glace, nous étions bien crevés pour ne pas dire au bout du rouleau. Nos visages étaient gelés, nos mains pleines de coupures qui ne se refermaient pas, je me souviens même que mes ongles se détachaient de mes doigts et de mes orteils à cause du froid, c'était si douloureux que nous devions les scotcher contre notre peau. Il était temps de rentrer à la maison! Nous nous sommes tous mis d'accord pour une dernière poussée, 36 H de travail non stop pour remballer le camp et filer au point de rendez-vous avec notre twin otter. Notre plan était d'envoyer Alun et Sam en avant pour faire la trace, et d'avoir Rickard et moi à l'arrière, collectant des données radar le long du chemin. Conduire sur une si grande distance tout en étant autant privée de sommeil a été une expérience inoubliable. Je pouvais voir Sam s'endormir en conduisant, je devais continuer à chanter / crier pour rester alerte et éveillée.

Finalement, 36H plus tard, nous pouvions enfin voir une structure à l'horizon. La base de Dye 2, un dôme géodésique construit à la fin des années 1950 comme système d'alerte. Le petit point grossissait de plus en plus à l'horizon. Soudain, je regarde derrière moi et vois un énorme avion Hercules sur le point d'atterrir exactement où nous étions! À ce moment-là, je ne savais pas si j'hallucinais profondément ou si l'avion était réel, nous avons fait un virage serré pour éviter l'avion. Nous roulions sur une piste enneigée, faite pour entraîner des pilotes américains à atterrir et à décoller sur la neige. Arriver à Dye 2 était un tel soulagement. Nous avions survécu à cette expédition, avec tous nos doigts et nos orteils, et collecté d'excellentes données. J'avais hâte de rentrer chez moi.

Je ne me souviens pas du tout du vol de retour, seulement qu'il faisait chaud et que nous étions en sécurité dans l'avion, nous faisant tous nous endormir. Dès que nous avons atterri à Kangerlussaq, nous avons continué à dormir directement sur le tarmac, complètement épuisés. Le lendemain matin, j'étais mentalement préparée pour quelques jours de séchage / triage d'équipement et de rentrer en France. C'est précisément à ce moment là qu'Alun m'a demandé si j'accepterais de passer 2 semaines de plus au Groenland. Peu importe à quel point j'étais brisée, je suis toujours motivée pour une aventure polaire. J'étais contente de continuer à travailler avec Sam et partir explorer les environs.

D'UNE AVENTURE À L'AUTRE

Cette nouvelle aventure a été beaucoup plus courte que notre séjour sur la calotte glaciaire. Notre objectif: checker base station GPS près du point 66 en bordure du glacier Russel, et trouver le GPS correspondant sur la glace, à quelques kilomètres dans la calotte. Nous ne savions pas à quel point cette aventure serait folle. Tout d'abord, nous avons quitté Kangerlussuaq à vélo, ce qui était un excellent moyen de réduire notre empreinte carbone. Sur le chemin du glacier, une cohorte de beaux 4x4 nous dépasse, bien 20 ou 30 voitures, au milieu de nulle part. Nous avions entendu des rumeurs selon lesquelles le prince des Pays-Bas, Willem Alexander, pourrait se rendre au même endroit que nous, et cela s'est avéré exact!

Dès notre arrivée sur place, les services secrets dont un homme que nous appelions "James Bond" nous a arrêté et se demandé vraiment ce que faisaient deux jeunes débraillés dans la région. Après des introductions assez froides, James Bond est devenu notre meilleur ami et nous a beaucoup aidé dans notre travail sur le terrain. Nous avons même pu être invités à rejoindre leur fabuleux dîner un soir, préparé par les meilleurs chefs du pays et du Danemark. Ca nous changeait des nouilles chinoises et des produits lyophilisés.

Notre plus grand défi était de récupérer un GPS à environ 8 kilomètres à l'intérieur des terres, sur la glace. Sam a invité Roderick, un autre glaciologue qui faisait partie de la délégation du prince, à nous rejoindre. D'habitude, Sam was checker ce GPS en hélicoptère, c'était la première fois qu'il essayait d'y aller crampons aux pieds. Et sans doute la dernière! Après quelques heures de marche, nous nous sommes retrouvés entourés de crevasses béantes, avec des ponts de neige s'effondrant de partout. Nous avions tous l'impression que les choses pouvaient mal tourner très rapidement. Nous étions à court d'eau, à court de temps, et la station GPS était encore à des kilomètres de distance. Après pas mal de négociations, nous avons tous convenu d'économiser notre énergie pour retourner au camp en toute sécurité au lieu de continuer dans ce labyrinthe de crevasses.

James Bond est venu nous chercher après cette interminable journée sur la glace et a conduit comme un fou au camp. Il a admis qu'il était un peu inquiet pour nous! Sam et moi avons décidé de passer une dernière nuit sur le terrain et de retourner en ville le lendemain matin. Nous ne pouvions pas rater notre coup, j'étais censés reprendre l'avion pour le Danemark à 11H! Pour augmenter notre efficacité, nous avons emballé la tente et dormi uniquement dans nos sacs de couchage. Nous nous sommes réveillés couverts de givre et de neige, avec tout notre équipement complètement gelé. Pas le trajet le plus simple vers l'aéroport! Je suis arrivée juste à temps, j'ai même vu Michel Rocard à l'aéroport (notre ambassadeur des régions polaires à l'époque) et j'ai passé quelques jours à hugger les arbres à Copenhague.

La fin d'une folle aventure! Un grand merci au professeur Alun Hubbard, au docteur Sam Doyle, au professeur Rickard Pettersson et au docteur Katrin Lindback!